Dr. Harald Zur Hausen

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Jurado de los Premios Rey Jaime I de INVESTIGACIÓN MÉDICA 2016

PREMIO NOBEL DE MEDICINA 2008
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Nació en 1936 en Gelsenkirchen, Alemania. Estudió medicina en Bonn, Hamburgo y Dusseldorf y, tras su admisión como catedrático, trabajó en el Instituto de Microbiología de la Universidad de Dusseldorf, en el Instituto de Virología de la Clínica Pediátrica en Philadelphia (EEUU) y en el Instituto de Virología de la Universidad de Wurzburg. Siempre en colaboración con su esposa, la Dra. Ethel-Michele de Devilliers.

En la década de los 70, y en contra de lo establecido por la comunidad médica de la época, retomó la hipótesis de que el cáncer de cuello de útero era causado por un virus de transmisión sexual (el papilomavirus humano o VPH). No sólo defendió y demostró la relación entre la infección por el VPH y el citado tumor ginecológico sino que, a partir de los estudios con liebres, la Dra. de Villiers y él, lograron aislar dos cepas del virus, implicadas en el 70% de los cánceres en el cuello del útero. En contra de las teorías dominantes en su época, Zur Hausen postuló que el virus del papiloma humano era el responsable del desarrollo de este cáncer, prácticamente inexistente entre las monjas y otros grupos célibes.

Zur Hausen asumió que si las células tumorales contenían un virus cancerígeno debían esconder ADN viral en su genoma y dedicó una década a investigar el centenar de tipos distintos de VPH conocidos.

Aplicaciones sociales de sus estudios

En la actualidad se dispone de vacunas capaces de evitar un número importante de infecciones relacionadas con el cáncer de cuello de útero, el segundo tumor más común entre las mujeres, y prevenir la infección por papiloma, que es muy dolorosa. Gracias a su demostración de esta propiedad del virus del papiloma humano, se ha avanzado en la comprensión de este cáncer y de los factores de predisposición para la persistencia viral y la transformación celular.

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